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Quetzal (ave)

(Última actualización: enero 28, 2016)

El Quetzal es el ave nacional y símbolo patrio de Guatemala (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

La palabra quetzal es de origen náhuatl. En maya, dicha ave se llama kukul y en quiché, gug o kugug. Fue clasificada por el naturalista mexicano Pablo de la Llave, con los nombres de Trogon resplendes y Pharomachrus mocinno, en honor de José María Mociño, quien le había enviado algunos ejemplares (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

El quetzal pertenece al grupo de los fisirrostros y a la familia de los trogonidas, cuyas características más destacadas son: pico ancho, fuerte, algo curvo, las alas no muy largas y la cola con 12 timoneras, corbeteras, alares y, en algunos géneros, caudales muy prolongadas, formando un bello ornamento: cuello grueso, tarsos cortos, patas pequeñas y plumaje muy lustroso, brillantemente coloreado. Habita en bosques nubosos, se alimenta de frutas y dependiendo de la época del año, migra a grandes altitudes (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

En el quetzal macho se destaca el desarrollo que alcanzan dos de sus plumas caudales, que llegan a medir cuatro veces el largo de su cuerpo. El color de su plumaje es verde resplandeciente. Tiene una cresta redondeada y plana a los lados. La parte inferior del pecho y del vientre son de color escarlata (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

La hembra es menos vistosa, no posee cola larga y su color verde es más apagado, Tiene cresta espesa y de color bronceado, así como pecho verde metálico y vientre rojo. En la actualidad, los ornitólogos reconocen la existencia de dos variedades de quetzal: la variedad del norte -Pharomachrus mocinno-, cuyo hábitat está en las sierras de Chamá y Las Minas, pero que vive también en el sur de México y en zonas de Honduras y El Salvador . La variedad del sur -Pharomachrus mocinno contarricensis-, que se deriva del quetzal guatemalteco vive en algunas partes de Nicaragua, Costa Rica y Panamá (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

El quetzal ha estado presente, desde tiempos mitológicos, en las leyendas y tradiciones de Mesoamérica. Se le menciona en el Popol Vuh y en los libros de Chilam Balam. Sus plumas fueron muy apreciadas en el mundo precolombino, y su gran valor comercial hizo de ellas un artículo ornamental de lujo, que se utilizó, inclusive, como moneda de trueque (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

Muchas y bellas leyendas han surgido en torno al quetzal, pero existe un acontecimiento legendario, comentado por los cronistas de la Conquista, tanto indios como españoles, cuya difusión contribuyó, indudablemente, a crear el sentimiento patriótico que convirtió al ave en símbolo de libertad y de la nacionalidad guatemaltecas: Se refiere al episodio a la lucha, cuerpo a cuerpo, entre Tecún Umán y Don Pedro de Alvarado, en los Llanos de Urbina, muy cerca de la actual ciudad de Quetzaltenango. Ante la derrota de sus fuerzas, el caudillo quiché enfrentó a Alvarado, mientras un quetzal revoloteaba encima de los contendientes y trataba furiosamente de vaciarle los ojos al conquistador, pues el ave era el naualt -álter ego- o espíritu protector de Tecún Umán (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

Don Pedro, luego de feroz pelea, atravesó con su lanza el pecho del jefe quiché y, sobre éste, herido de muerte, cayó exánime el quetzal. La leyenda resalta el carácter mágico que los aborígenes concedían a lo que era su ave tutelar. Se dice que el quetzal no puede vivir en cautiverio, por lo que es un símbolo de la libertad patria (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

La figura del quetzal fue incorporada al Escudo de Armas, por decreto del 18 de noviembre de 1871, “como símbolo de la independencia y autonomía de la nación”. Mediante Acuerdo Gubernativo del 13 de diciembre de 1895 se prohibió la caza de esta ave y, por medio del Acuerdo Gubernativo del 22 de octubre de 1897, se prohibió que, viva o muerta, fuera objeto de exportación (Diccionario Histórico Biográfico, 2004).

Referencias bibliográficas

  • Asociación de Amigos del País (2004). Diccionario Histórico Biográfico de Guatemala. Guatemala. Editorial: Amigos del País, Guatemala.

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